เมื่อวันพุธที่ ๒๙ กันยายน ค.ศ. ๒๐๐๔ ที่ผ่านมา ยาน SpaceShipOne ที่สร้างและออกแบบโดย Burt Rutan (เบิร์ต รูแทน) แห่งบริษัท Scaled Composites ด้วยทุนจาก Paul Allen ผู้ร่วมก่อตั้งบริษัทไมโครซอฟท์ ได้บินเข้าสู่ระดับ ๓๓๗,๕๐๐ ฟิต(๑๐๓ กิโลเมตร) ประมาณ ๑๐,๐๐๐ ฟิตสูงกว่าระดับที่ถือว่าเป็นขอบเขตของ “อวกาศ” นักบินคือ ไมค์ เมลวิล (Mike Melvill) ซึ่งได้บินขึ้นในการบินทดลองเมื่อวันที่ ๒๑ มิ.ย. ที่ผ่านมา ก็นับได้ว่า เป็นนักบินอวกาศเอกชนคนแรกในประวัติศาสตร์

ตั้งแต่ ยูริ กาการิน บินขึ้นอวกาศเป็นมนุษย์อวกาศคนแรกของโลกเมื่อประมาณ ๕๐ ปีที่ผ่านมานั้น โครงการอวกาศทุกโครงการที่ผ่านมา เป็นไปได้ด้วยการสนับสนุนด้วยทุนจำนวนมหาศาลจากรัฐทั้งสิ้น ไม่ว่าจะเป็น องค์การนาซาของสหรัฐ หรือ โครงการอวกาศของโซเวียต ยุโรป หรือญี่ปุ่น ก็ได้เงินจากภาษีอากรมาสนับสนุนกันทั้งนั้น เพราะต่างก็ต้องใช้เงินทุนมหาศาล เอกชนคนธรรมดา ไม่อาจจะสั่งสมทุนได้มากมายขนาดนั้น

แต่ก็มีคนจำนวนมาก ที่เชื่อว่า ศักยภาพความสร้างสรรค์ของนักประดิษฐ์คิดค้น จะหลากหลายและกว้างไกลไปได้มากกว่า ถ้าเป็นการริเริ่มจากเอกชน ไม่ใช่มาจากองค์กรที่รัฐเข้ามาควบคุมจนอืดอาดพะรุงพะรังไปด้วยกฎระเบียบต่างๆตามกฎหมาย อย่างที่ องค์กรนาซา ได้ค่อยขยายตัวใหญ่โต แต่กลับลดความคล่องตัวลงไปมากเมื่อเทียบกับยุคแรกๆที่เป็นยุคทองของการสำรวจอวกาศ จึงมีเอกชนกลุ่มหนึ่ง พยายามรวบรวมทุนตั้งเป็นรางวัล ให้กลุ่มเอกชนสร้างยานที่บรรทุกผู้โดยสารสองคน รวมทั้งนักบินอีกหนึ่งคน บินขึ้นสูงถึงระดับที่นับว่าเป็นขอบเขตของบรรยากาศ คือ สูงขึ้นไปจากน้ำทะเล ๖๒ ไมล์(๑๐๐ กม.) โดยตั้งรางวัลไว้ ๑๐ ล้านเหรียญสหรัฐ เรียกว่า ทุน Ansari X-Prize ซึ่งมีเงื่อนไขว่า ยานจะต้องบินสูงอย่างน้อย ๖๒ ไมล์ โดยบรรทุกได้สามคนรวมทั้งนักบิน และต้องบินขึ้นสองเที่ยว ภายในเวลาสองอาทิตย์ (เพื่อพิสูจน์ว่าไม่ใช่เป็นความบังเอิญ แต่บินใช้ได้จริงๆ)

Burt Rutan เป็นนักออกแบบและสร้างเครื่องบินที่มีชื่อเสียงมานานว่าเป็นวิศวกร ผู้มีความคิดสร้างสรรค์มาก ในช่วงกลาง ปี ค.ศ. ๑๙๘๐ เขาได้ออกแบบสร้างเครื่องบินน้ำหนักเบา Voyager ให้พี่ชายที่เป็นนักบินคือ Dick Rutan บินรอบโลกได้สำเร็จด้วยเชื้อเพลิงเพียงถังเดียวเป็นครั้งแรกในโลก Burt Rutan ได้ออกแบบสร้าง ยาน SpaceShipOne ให้ถูกอุ้มขึ้นด้วยยานแม่คือ WhiteKnight บินไปถึงระดับ ๕๐,๐๐๐ ฟิต แล้วยานแม่ก็ปล่อย ให้ยาน SpaceShipOne จุดจรวดเชื้อเพลิงแข็ง ทะยานพุ่งขึ้นสู่อวกาศในแนวดิ่ง ถึงระดับประมาณ ๖๒ ไมล์ แล้วจึงพับปีกขึ้นต้านอากาศ ให้ช่วยผ่อนความเร็วจนลงมาถึงระดับ ๕๐,๐๐๐ ฟิต แล้วจึงกลับปีกตามตำแหน่งเดิม ร่อนลงจอดลานบินที่สนามบินโมฮาวี่ ในรัฐแคลิฟอร์เนีย หลังจากบินขึ้นอวกาศได้สำเร็จเมื่อเวลา ๘.๓๕ น. ตามเวลาท้องถิ่น

คนดูใจหายใจคว่ำกับยานที่หมุนติ้วราวกับเสียหลัก

นักบินอวกาศ ไมค์ เมลวิล ดูเหมือนจะสูญการบังคับยานไปชั่วขณะ หลังจากจรวดจุดทยานพุ่งขึ้นเกือบถึงยอดระดับโคจร “เป็นเที่ยวบินที่ดีมาก แต่พอไปถึงยอด ผมก็แปลกใจนิดหน่อย” เมลวิลให้สัมภาษน์หลังจากเพิ่งกลับลงมาสดๆร้อนๆ ยาน SpacShipOne หมุนควงสว่านขณะพุ่งขึ้นสู่ยอดระดับโคจร จนเมลวิลต้องดับเครื่องยนต์จรวด ๑๑ วินาทีก่อนที่จรวดจะดับเองอย่างอัตโนมัติ แล้วยานก็ตกลงมาด้วยการกลิ้งควงกลับตัวจากหัวจรดท้ายอย่างน่าใจหายใจคว่ำ ทำเอาคนดูใจระทึกไปด้วย แต่ยานก็หมุนช้าลง ด้วยความชำนาญ จากประสบการณ์นักบินทดลองโชกโชนมานับสิบๆปีของนักบินวัย ๖๓ ปี “สงสัยว่าผมคงจะกดคันเร่งอะไรหนักไปหน่อยเลยทำให้มันหมุนไปอย่างนั้น แต่ก็สนุกดีนะครับ เหมือนกับเต้นฉลองชัยไงล่ะ” เมลวิลกล่าวติดตลก

เที่ยวบินที่สองของ ยาน SpaceShipOne เพื่อสรุปชิงรางวัล X-Prize ๑๐ ล้านเหรียญ ได้กำหนดขึ้นในเวลาเช้าของวันจันทร์ที่ ๔ ตุลาคม ที่จะถึงนี้

(ดูวีดีโออย่างย่อๆของการบินขึ้นในเที่ยวบิน X1 ได้ที่เว็บของ BBC ได้ ที่นี่ ค่ะ)